L'asteroide che ha spazzato via i dinosauri ha acidificato gli oceani

L'asteroide che ha spazzato via i dinosauri ha acidificato gli oceani

Uno studio internazionale, con la partecipazione dell'Università di Saragozza insieme a scienziati provenienti da Stati Uniti, Gran Bretagna e Germania, mostra, per la prima volta, che l'impatto di un asteroide nella penisola messicana dello Yucatan 66 milioni di anni fa ha causato l'acidificazione di gli oceani, contribuendo all'ultima grande estinzione di massa.

Questi risultati lo confermano l'estinzione marina erano i gas emessi da questo impatto e non la cessazione della fotosintesi dovuta all'oscurità generata dalla risultante nuvola di polvere, come si credeva in precedenza.

Precisamente, questo lavoro conferma l'ipotesi di ricerca a cui lavora da un decennio Laia Alegret, membro dell'Istituto universitario di ricerca in scienze ambientali (IUCA), uno dei firmatari dello studio.

Gli oceani assorbono un terzo delle emissioni di anidride carbonica (CO2) nell'atmosfera, che aiuta a regolare il clima catturando il calore in eccesso. Tuttavia, questo processo ha anche effetti indesiderati, come una diminuzione del pH (livello di acidità) delle acque, che altera la fissazione del carbonato di calcio (CaCO3) negli scheletri di numerose specie, che potrebbe persino accelerare il cambiamento climatico.

L'impatto di un asteroide sulla penisola messicana dello Yucatan 66 milioni di anni fa ha causato l'ultima grande estinzione di massa, colpendo quasi il 70% delle specie del nostro pianeta, ponendo fine al predominio dei grandi dinosauri sugli ambienti terrestri.

Negli oceani scomparvero grandi rettili come i Mosasauri, come gran parte del plancton calcareo che viveva nelle acque superficiali.

«Per anni è stato suggerito questo ci sarebbe stata una diminuzione del pH dell'oceano perché l'impatto del meteorite ha colpito rocce ricche di zolfo e ha causato una pioggia di acido solforicoMa fino ad ora nessuno aveva prove dirette che ciò fosse accaduto ”, spiega Michael Henehan, coautore dello studio, ex scienziato alla Yale University e ora al Geosciences Research Center di Potsdam (Germania).

Le ipotesi tradizionali suggerivano che dopo l'asteroide colpito tardo Cretaceo, l'oscurità generata dalla nuvola di polvere risultante ha impedito la fotosintesi e ha cessato la produttività primaria negli oceani, provocando successive estinzioni lungo la catena alimentare.

"L'acidificazione dell'oceano che osserviamo potrebbe essere stato il fattore scatenante dell'estinzione di massa nel regno marino", aggiunge Pincelli Hull, assistente professore di geologia e geofisica alla Yale University, un altro dei coautori del lavoro.

Tuttavia, nel 2012 Alegret ha condotto una pubblicazione nel Rivista PNAS mostrando che le estinzioni negli oceani non erano legate alla cessazione della fotosintesi, proponendo un rapido evento di acidificazione degli oceani, molto più veloce della corrente e derivante dai gas emessi dall'impatto, come causa principale di estinzioni selettive in ambienti marini.

Otto anni dopo, la stessa rivista pubblica uno studio che dimostra questa ipotesi. Alegret ha anche partecipato alla spedizione internazionale del 2017 nel nuovo continente, la Zelanda, che rimane quasi completamente sommersa.

Fossili microscopici in una miniera nei Paesi Bassi

Le analisi di fossili marini microscopici (foraminiferi) trovati nella miniera di Geulhemmerberg nei Paesi Bassi hanno consentito di ottenere la prima misura del pH delle acque marine dopo l'impatto del tardo Cretaceo, dimostrando che questo era il meccanismo chiave del collasso ecologico degli oceani.

Analisi geochimiche del carbonio e del boro nei gusci dei foraminiferi, che hanno richiesto lo studio fino a 7.000 microfossili per campione, indicano una diminuzione del pH delle acque di 0,3 unità e un forte aumento della CO2 atmosferica (700 parti per milione). Questa è la prima misura empirica dei meccanismi che hanno innescato le estinzioni.

Sono stati analizzati anche campioni provenienti da varie località degli Stati Uniti e da sondaggi oceanici nell'Atlantico e nel Pacifico.

Lo studio include anche il modellizzazione dei cambiamenti globali nella geochimica degli oceani, e consente di escludere che l'impatto abbia causato un aumento dell'attività vulcanica. Mostra che il recupero della chimica degli oceani e degli ecosistemi marini è stato lentamente ristabilito a seguito di perturbazioni globali, anche se il plancton marino e la produttività primaria si sono evoluti rapidamente dopo l'estinzione.

Quest'ultimo è stato recentemente confermato da un altro studio internazionale, al quale partecipa anche Alegret insieme a ricercatori delle università americane di Yale, Boulder Colorado e MITMA, pubblicato sulla rivista Paleoceanografia e Paleoclimatologia.

La pubblicazione fornisce un eccellente esempio del fatto che eventi geologicamente rapidi come l'impatto di un meteorite o l'acidificazione degli oceani possono avere conseguenze profonde sulla vita a lungo termine e hanno implicazioni per gli studi sugli attuali cambiamenti climatici.

Riferimento bibliografico:

Henehan, M., Ridgwell, A., Thomas, E., Zhang, S., Alegret, L., Schmidt, DN, Rae, JWB, Witts, JD, Landman, NH, Greene, S., Huber, BT, Super, J., Planavsky, NJ, Hull, PM 2019. «Rapida acidificazione degli oceani e graduale recupero biogeochimico a seguito dell'impatto Chicxulub della fine del Cretaceo«. Atti della National Academy of Sciences (PNAS).


Video: METEORITE CADUTO IN RUSSIa!!!!