"Vallibonavenatrix", il primo dinosauro spinosauride della penisola iberica


Circondato da un paesaggio subtropicale costiero, vicino al delta di un fiume, visse 125 milioni di anni fa Vallibonavenatrix cani, a dinosauro carnivoro tra circa otto o nove metri, che apparteneva al gruppo di spinosauridi.

Ciò è stato confermato da scienziati dell'Istituto Dom Luiz di Lisbona (Portogallo), dell'Università Nazionale di Educazione a Distanza (UNED) e dell'Università Autonoma di Madrid (UAM) che hanno studiato i resti del suo scheletro scoperti nel sito di Formazione Argille di Morella nel comune di Santa Águeda in Vallibona (Castellón).

"A Cretaceo inferiore c'erano due grandi teropodi sulla penisola: Concavenatore trovato a Las Hoyas (Cuenca) e lo spinosauride che compare nella maggior parte dei siti di questa data, ma fino ad ora difficilmente identificabile a causa dello scarso materiale ", ha spiegato Francisco Ortega, paleontologo dell'Evolutionary Biology Group dell'UNED e coautore dello studio che pubblica il Rivista Cretaceous Research.

Vallibonavenatrix diventa, quindi, in l'unico rappresentante descritto della famiglia degli spinosáuridos nella penisola iberica.

I fossili conosciuti di questo dinosauro sono stati trovati all'inizio degli anni '90 da Juan Cano Forner, un appassionato di paleontologia di Sant Mateu (Castellón). Nel 1994 entrano a far parte della sua collezione museale, riconosciuta dalla Generalitat Valenciana. Il nome di questa nuova specie, infatti, significa "la cacciatrice di Vallibona" ​​e "cani" si riferisce allo scopritore dei resti.

Dalla sua scoperta, diverse campagne hanno cercato di farlo più ossa di questo dinosauro senza successo. “Pensavamo di trovare altri resti, infatti l'anno scorso abbiamo fatto due scavi ex profeso per cercare di cacciare questo animale in luoghi dove c'erano riferimenti a resti di teropodi. Ma abbiamo avuto poca fortuna, questi predatori sono molto sfuggenti ", aggiunge Ortega.

Lo scheletro analizzato comprende vertebre dorsali, sacrali e caudali ed elementi della cintura pelvica dell'animale. Tradizionalmente i pochi fossili di spinosauridi conosciuti dalla penisola iberica erano stati assegnati al genere Baryonyx dal Cretaceo inferiore dell'Inghilterra. Tuttavia, si è sempre ritenuto che l'analisi di nuovi resti avrebbe consentito un migliore adattamento di questa assegnazione e che la diversità degli spinosauridi iberici potesse essere più complessa.

Uno spinosauride con parenti nell'emisfero meridionale

Gli spinosauridi sono caratterizzati dalla particolare forma dei loro crani e dei loro denti, che presentano alcune somiglianze con quelle dei coccodrilli. Inoltre, sono molto riconoscibili per lo sviluppo di alte spine neurali in alcune delle loro vertebre, che produce una sorta di candela sul retro della schiena, a cui devono il loro nome.

Questi animali lo sono relativamente scarsa nella penisola iberica, ma hanno un record abbondante in Nord Africa, Sud America, Asia e, più da vicino, in Inghilterra. “Ciò che ci ha sorpreso è che questo dinosauro è più legato agli spinosauridi del Nord Africa come Spinosaurus, o Asia, come Ichthyovenator, che con un altro teropode europeo della stessa famiglia di Baryonyx", Sottolinea Ortega.

Vallibonavenatrix viveva in un habitat che durante il Cretaceo inferiore sarebbe stato situato molto a sud, vicino all'attuale posizione delle Isole Canarie. Il punto specifico di Formazione Arcillas de Morella sarebbe alla foce di un fiume, molto vicino alla costa. Il clima era molto umido e caldo, con un certo alternarsi di stagioni e una stagione secca.

La fauna che accompagnava il dinosauro era tipica di tutta Europa, composto principalmente da specie di erbivori gregari che pascolerebbero in questo luogo, come gli ornitopodi iguanodontidi di cui Morelladon beltrani è un rappresentante autoctono di questo sito.

Viveva anche con dinosauri corazzati del tipo anchilosauri e se ne registrano altri più piccoli, come le lucertole o specie tipiche della linea di mare, come le tartarughe tropicali, i coccodrilli, i plesiosauri e gli squali per la loro vicinanza alla costa.

Una formazione storica nella paleontologia dei dinosauri della Spagna

Il Formazione Arcillas de Morella È uno dei riferimenti più frequenti nella storia dei vertebrati fossili spagnoli, dato che è l'origine di alcuni dei primi resti di dinosauri identificati in Spagna nell'ultimo terzo del XIX secolo.

I suoi depositi emergono in diverse parti della regione. "A Vallibona esiste una documentazione di dinosauri dagli anni '20 e nelle vicinanze abbiamo raccolto scavi dei paleontologi di Castellón dagli anni '30. Queste argille sono estremamente ricche", indica il paleontologo dell'UNED.

Le miniere di argilla per la costruzione di mattoni sono abbondanti e gli scienziati le seguono mentre i resti di dinosauri stanno arrivando a migliaia. "I controlli paleontologici obbligatori sono effettuati per il patrimonio", continua Ortega.

Il lavoro presentato fa parte della linea di ricerca che questo gruppo sviluppa per la ricostruzione delle faune che abitavano gli ecosistemi del Cretaceo inferiore della Formazione Morella nell'attuale regione di Castellón di Els Ports, geologicamente integrata nel Bacino Maestrazgo.

Riferimento bibliografico:

Malafaia, E., Gasulla, J. M., Escaso, F., Narváez, I., Sanz, JL., Ortega, F. (2019). "Un nuovo spinosauride teropode (Dinosauria: Megalosauroidea) dal tardo Barremian di Vallibona Spagna: Implicazioni per la diversità degli spinosauridi nel Cretaceo inferiore della penisola iberica". Cretaceous Research, 104221. https://doi.org/10.1016/j.cretres.2019.104221.
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